De poetsvis leeft in de Indische en Stille Oceaan en de Rode Zee. Hij voelt zich op zijn best op het koraalrif op een diepte tot 40 meter.

Wat eet hij graag?

Hij is een voedselspecialist en voedt zich met parasieten die leven op andere vissen.

Poetsstation

De poetsvis onderhoudt een ‘poetsstation’, waar hij andere vissen ontdoet van oude schubben en parasieten zoals visluizen. Op een vaste plek op het koraalrif verricht hij zijn schoonmaakactiviteiten. Met dansende bewegingen lokt hij vaste klanten en toevallige passanten die van zijn dienst gebruik willen maken. Dat kunnen doktersvissen en zeebaarzen zijn, maar ook murenen, zeebarbelen en talloze andere vissoorten. Vervolgens inspecteert hij hun kop, vinnen, kieuwen, tanden en gehemelte. De vissen die hij onderzoekt zijn soms veel groter dan hijzelf. Zijn werk is dan ook niet zonder gevaar, en soms belandt hij per ongeluk in de maag van een van zijn klanten.

Geslachtsverandering

De poetsvis leeft soms in paren, maar vaak in een harem. Een mannetje onderhoudt een harem van zes tot tien vrouwtjes. Als het mannetje er niet meer is, verandert het dominante vrouwtje van de groep in een mannetje.

Bedrieger

Op het koraalrif leeft een bedrieger: de valse poetsvis. Deze vis lijkt erg op de poetsvis, maar is eigenlijk een slijmvis. De vissen die hopen dat een poetsvis hen helpt, komen bedrogen uit. De valse poetsvis bijt met zijn scherpe tanden stukken uit vinnen en huid. Hij heeft vooral succes bij jonge, nog onervaren vissen.